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Lo que Chávez enseñó a China – Colinas Verdes San José

Lo que Chávez enseñó a China – Colinas Verdes San José

por Robert U. Ayres

>>Jonathan Brookfield recientemente contribuyó con un artículo al Foro Fletcher sobre el riesgo para la economía global como consecuencia de la desaceleración de la tasa de crecimiento de China, que ha disminuido en un 30% desde 2010. Las preguntas que surgen de esta disminución son cómo responderán los exportadores, cómo pueden cambiar los precios de los productos básicos y cómo pueden verse afectados los exportadores de materias primas (como Australia). Como dice Brookfield: «En la medida en que el gasto de capital en [materiales de construcción y productos básicos] se ha realizado con la expectativa de que la demanda futura se asemeje a las tendencias recientes del pasado, es posible que veamos menos actividad económica en algunas economías ricas en recursos, que algunas empresas vean sus balances bajo presión y que el exceso de oferta provoque un descenso notable en los precios de algunos productos básicos». De hecho, esta historia ya ha comenzado a desarrollarse». Y así ha sido, especialmente con los precios del mineral de hierro y el cobre a niveles muy bajos y aún en declive.

Sin embargo, desde que se escribió el artículo de Brookfield, el presidente de EE.UU. Barack Obama y su homólogo chino Xi Jinping se han reunido y han anunciado su histórico acuerdo climático. Antes de que se anunciara el acuerdo, los líderes de China pueden haber decidido ya emprender cambios drásticos en las emisiones de dióxido de carbono, dada la terrible calidad del aire en las ciudades chinas y (quizás más importante) el creciente nivel de insatisfacción pública con esa situación. Los dirigentes chinos se han comprometido a que las emisiones de dióxido de carbono alcancen su punto máximo en 2030 y empiecen a disminuir a partir de entonces (véase el gráfico). Sin embargo, no especificaron un nivel máximo de emisiones.

Dadas las actuales emisiones que se acercan a los 9.000 millones de toneladas métricas por año, para llegar a su punto máximo en 2030, la tasa de aumento tendrá que comenzar a disminuir inmediatamente. Mi estimación personal (basada en la adaptación de la curva) es que el nivel máximo de emisiones será de aproximadamente 12.000 millones de toneladas métricas al año, más o menos mil millones. Esto será alrededor de un tercio más alto que el nivel actual de emisiones.

Recientemente, el consumo de energía eléctrica en China aumentó mucho más rápido que el crecimiento económico. Sin embargo, hubo una fuerte disminución en el crecimiento de la demanda hasta el 5,5% para 2012-2013 y un estimado 3,5% para 2014 según el Consejo de Electricidad de China. El consumo de carbón ha disminuido durante este tiempo. Esta disminución de la demanda refleja un importante cambio estructural.

Pero si el crecimiento económico de China continúa en un 7%, el consumo de electricidad probablemente aumentará al menos en un 6% anual (y posiblemente más). Esto se traduce en un multiplicador para el año 2030 de alrededor de 2,55 veces el nivel de consumo actual. Asumiendo una tasa de crecimiento del consumo de electricidad del 5 por ciento anual en China, el multiplicador será 2,18 veces el consumo actual. Pero los combustibles de carbono sólo pueden representar entre 1,25 y 1,4 veces la producción actual si el límite de emisiones es de 12.000 millones de toneladas métricas de carbono al año. Esto significa que las fuentes de energía renovable (más la energía nuclear) tendrían que representar al menos el 36% de la producción de electricidad, y posiblemente hasta el 50% de la producción total de electricidad en 2030. Incluso teniendo en cuenta los aumentos optimistas de la producción hidroeléctrica de la presa de Yangtze, ambas cifras están probablemente fuera de alcance. Un crecimiento económico más rápido con un crecimiento más rápido de la demanda de electricidad haría que la disyunción fuera aún peor.

Una posible solución sería desplegar simultáneamente la tecnología de captura y secuestro de carbono (CCS) en las centrales eléctricas existentes. Pero esta tecnología tiene la desventaja de consumir bastante energía eléctrica (hasta el 15% de la producción total), reduciendo así la eficiencia de la generación. Y dado que hay muy pocos ejemplos de sistemas de CCS que funcionen con éxito en el mundo actual, no es realista suponer que miles de centrales eléctricas de carbón en China puedan ser readaptadas con una tecnología no probada en los próximos dieciséis años. Por lo tanto, o bien el objetivo de 2030 es inalcanzable o la tasa de crecimiento económico de China debe disminuir aún más, posiblemente a un 4 o 5 por ciento anual.

Mientras tanto, hay dos cuestiones relacionadas a considerar. En primer lugar, el objetivo de emisiones para 2030 requerirá un aumento sustancial de la intensidad de capital de la generación de energía eléctrica, ya sea para hidroeléctricas, CCS, turbinas eólicas o reactores nucleares. Además, es probable que una fracción significativa de la nueva tecnología (por ejemplo, las turbinas) y del gas natural tenga que ser importada de Rusia. Esto absorberá bastante de los actuales 4 billones de dólares en reservas de divisas. En segundo lugar, la ralentización de la tasa de crecimiento económico de China representa un cambio estructural permanente hacia el consumo interno, con algunas de las consecuencias mundiales señaladas por Brookfield, que ya se están sintiendo en todo el mundo. El menor crecimiento de China es una mala noticia para los exportadores de mineral de hierro y carbón como Australia. Por otra parte, reducirá la demanda y los precios mundiales del petróleo, lo que es una buena noticia para los países importadores de recursos. De hecho, el aumento de la intensidad de capital de la generación de energía eléctrica en China seguirá siendo favorable para algunos exportadores de equipo industrial, en particular Alemania.

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